Especially informative! Your specific examples shed light on just the sort of things I was trying to better understand.<br>A thousand thanks:)<br><div class="gmail_extra"><br><br><div class="gmail_quote">On Sun, Nov 4, 2012 at 9:55 AM, Robin Whittle <span dir="ltr"><<a href="" target="_blank"></a>></span> wrote:<br>
<blockquote class="gmail_quote" style="margin:0 0 0 .8ex;border-left:1px #ccc solid;padding-left:1ex">On 2012-10-31 CJ O'Reilly asked some pertinent questions about HPC,<br>
Cluster, Beowulf computing from the perspective of a newbie:<br>
  <a href="" target="_blank"></a><br>
The replies began in the "Digital Image Processing via<br>
HPC/Cluster/Beowulf - Basics"  thread on the November pages of the<br>
Beowulf Mailing List archives.  (The archives strip off the "Re: " from<br>
the replies' subject line.)<br>
  <a href="" target="_blank"></a><br>
Mark Hahn wrote a response which I and MC O'Reilly found most<br>
informative.  For the benefit of other lost souls wandering into this<br>
fascinating field, I nominate Mark's reply as a:<br>
   Beowulf/Cluster/HPC FAQ for newbies<br>
   Mark Hahn 2012-11-03<br>
   <a href="" target="_blank"></a><br>
Quite likely the other replies and those yet to come will be well worth<br>
reading too, so please check the November thread index, and potentially<br>
December if the discussions continue there.  Mark wrote a second<br>
response exploring options for some hypothetical image processing problems.<br>
Googling for an HPC or Cluster FAQ lead to FAQs for people who are users<br>
of specific clusters.  I couldn't easily find a FAQ suitable for people<br>
with general computer experience wondering what they can and can't do,<br>
or at least what would be wise to do or not do, with clusters, High<br>
Performance Computing etc.<br>
The Wikipedia articles:<br>
  <a href="" target="_blank"></a><br>
  <a href="" target="_blank"></a><br>
are of general interest.<br>
Here are some thoughts which might complement what Mark wrote.  I am a<br>
complete newbie to this field and I hope more experienced people will<br>
correct or expand on the following.<br>
HPC has quite a long history and my understanding of the Beowulf concept<br>
is to make clusters using easily available hardware and software, such<br>
as operating systems, servers and interconnects.  The Interconnects, I<br>
think are invariably Ethernet, since anything else is, or at least was<br>
until recently, exotic and therefore expensive.<br>
Traditionally - going back a decade or more - I think the assumptions<br>
have been that a single server has one or maybe two CPU cores and that<br>
the only way to get a single system to do more work is to interconnect a<br>
large number of these servers with a good file system and fast<br>
inter-server communications so that suitably written software (such as<br>
something written to use MPI so the instances of the software on<br>
multiple servers and/or CPU cores and work on the one problem<br>
efficiently) can do the job well.  All these things - power supplies,<br>
motherboards, CPUs, RAM, Ethernet (one or two 1GBps Ethernet on the<br>
motherboard) and Ethernet switches are inexpensive and easy to throw<br>
together into a smallish cluster.<br>
However, creating software to use it efficiently can be very tricky -<br>
unless of course the need can be satisfied by MPI-based software which<br>
someone else has already written.<br>
For serious work, the cluster and its software needs to survive power<br>
outages, failure of individual servers and memory errors, so ECC memory<br>
is a good investment . . . which typically requires more expensive<br>
motherboards and CPUs.<br>
I understand that the most serious limitation of this approach is the<br>
bandwidth and latency (how long it takes for a message to get to the<br>
destination server) of 1Gbps Ethernet.  The most obvious alternatives<br>
are using multiple 1Gbps Ethernet connections per server (but this is<br>
complex and only marginally improves bandwidth, while doing little or<br>
nothing for latency) or upgrading to Infiniband.  As far as I know,<br>
Infiniband is exotic and expensive compared to the mass market<br>
motherboards etc. from which a Beowulf cluster can be made.  In other<br>
words, I think Infiniband is required to make a cluster work really<br>
well, but it does not not (yet) meet the original Beowulf goal of being<br>
inexpensive and commonly available.<br>
I think this model of HPC cluster computing remains fundamentally true,<br>
but there are two important developments in recent years which either<br>
alter the way a cluster would be built or used or which may make the<br>
best solution to a computing problem no longer a cluster.  These<br>
developments are large numbers of CPU cores per server, and the use of<br>
GPUs to do massive amounts of computing, in a single inexpensive graphic<br>
card - more crunching than was possible in massive clusters a decade<br>
The ideal computing system would have a single CPU core which could run<br>
at arbitrarily high frequencies, with low latency, high bandwidth,<br>
access to an arbitrarily large amount of RAM, with matching links to<br>
hard disks or other non-volatile storage systems, with a good Ethernet<br>
link to the rest of the world.<br>
While CPU clock frequencies and computing effort per clock frequency<br>
have been growing slowly for the last 10 years or so, there has been a<br>
continuing increase in the number of CPU cores per CPU device (typically<br>
a single chip, but sometimes multiple chips in a device which is plugged<br>
into the motherboard) and in the number of CPU devices which can be<br>
plugged into a motherboard.<br>
Most mass market motherboards are for a single CPU device, but there are<br>
a few two and four CPU motherboards for Intel and AMD CPUs.<br>
It is possible to get 4 (mass market) 6, 8, 12 or sometimes 16 CPU cores<br>
per CPU device.  I think the 4 core i7 CPUs or their ECC-compatible Xeon<br>
equivalents are marginally faster than those with 6 or 8 cores.<br>
In all cases, as far as I know, combining multiple CPU cores and/or<br>
multiple CPU devices results in a single computer system, with a single<br>
operating system and a single body of memory, with multiple CPU cores<br>
all running around in this shared memory.  I have no clear idea how each<br>
CPU core knows what the other cores have written to the RAM they are<br>
using, since each core is reading and writing via its own cache of the<br>
memory contents.  This raises the question of inter-CPU-core<br>
communications, within a single CPU chip, between chips in a multi-chip<br>
CPU module, and between multiple CPU modules on the one motherboard.<br>
It is my impression that the AMD socket G34 Opterons:<br>
  <a href="" target="_blank"></a><br>
Magny-Cours Opteron 6100 and Interlagos 6200 devices solve these<br>
problems better than current Intel chips.  For instance, it is possible<br>
to buy 2 and 4 socket motherboards (though they are not mass-market, and<br>
may require fancy power supplies) and then to plug in 8, 12 or 16 core<br>
CPU devices into them, with a bunch of DDR3 memory (ECC or not) and so<br>
make yourself a single shared memory computer system with compute power<br>
which would have only been achievable with a small cluster 5 years ago.<br>
I understand the G34 Opterons have a separate Hypertransport link<br>
between any one CPU-module and the other three CPU modules on the<br>
motherboard on a 4 CPU-module motherboard.<br>
I understand that MPI works identically from the programmer's<br>
perspective between CPU-cores on a shared memory computer as between<br>
CPU-cores on separate servers.  However, the performance (low latency<br>
and high bandwidth) of these communications within a single shared<br>
memory system is vastly higher than between any separate servers, which<br>
would rely on Infiniband or Ethernet.<br>
So even if you have, or are going to write, MPI-based software which can<br>
run on a cluster, there may be an argument for not building a cluster as<br>
such, but for building a single motherboard system with as many as 64<br>
CPU cores.<br>
I think the major new big academic cluster projects focus on getting as<br>
many CPU cores as possible into a single server, while minimising power<br>
consumption per unit of compute power, and then hooking as many as<br>
possible of these servers together with Infiniband.<br>
Here is a somewhat rambling discussion of my own thoughts regarding<br>
clusters and multi-core machines, for my own purposes.  My interests in<br>
high performance computing involve music synthesis and physics simulation.<br>
There is an existing, single-threaded (written in C, can't be made<br>
multithreaded in any reasonable manner) music synthesis program called<br>
Csound.  I want to use this now, but as a language for synthesis, I<br>
think it is extremely clunky.  So I plan to write my own program - one<br>
day . . .   When I do, it will be written in C++ and multithreaded, so<br>
it will run nicely on multiple CPU-cores in a single machine.  Writing<br>
and debugging a multithreaded program is more complex than doing so for<br>
a single-threaded program, but I think it will be practical and a lot<br>
easier than writing and debugging an MPI based program running either on<br>
on multiple servers or on multiple CPU-cores on a single server.<br>
I want to do some simulation of electromagnetic wave propagation using<br>
an existing and widely used MPI-based (C++, open source) program called<br>
Meep.  This can run as a single thread, if there is enough RAM, or the<br>
problem can be split up to run over multiple threads using MPI<br>
communication between the threads.  If this is done on a single server,<br>
then the MPI communication is done really quickly, via shared memory,<br>
which is vastly faster than using Ethernet or Inifiniband to other<br>
servers.  However, this places a limit on the number of CPU-cores and<br>
the total memory.  When simulating three dimensional models, the RAM and<br>
CPU demands can easily become extremely demanding.  Meep was written to<br>
split the problem into multiple zones, and to work efficiently with MPI.<br>
For Csound, my goal is to get a single piece of music synthesised in as<br>
few hours as possible, so as to speed up the iterative nature of the<br>
cycle: alter the composition, render it, listen to it and alter the<br>
composition again.  Probably the best solution to this is to buy a<br>
bleeding edge clock-speed (3.4GHz?) 4-core Intel i7 CPU and motherboard,<br>
which are commodity consumer items for the gaming market.  Since Csound<br>
is probably limited primarily by integer and floating point processing,<br>
rather than access to large amounts of memory or by reading and writing<br>
files, I could probably render three or four projects in parallel on a<br>
4-core i7, with each rendering nearly as fast as if just one was being<br>
rendered.  However, running four projects in parallel is of only<br>
marginal benefit to me.<br>
If I write my own music synthesis program, it will be in C++ and will be<br>
designed for multithreading via multiple CPU-cores in a shared memory<br>
(single motherboard) environment.  It would be vastly more difficult to<br>
write such a program using MPI communications.  Music projects can<br>
easily consume large amounts of CPU and memory power, but I would rather<br>
concentrate on running a hot-shot single motherboard multi-CPU shared<br>
memory system and writing multi-threaded C++ than to try to write it for<br>
MPI.  I think any MPI-based software would be more complex and generally<br>
slower, even on a single server (MPI communications via shared memory<br>
rather than Ethernet/Infiniband) than one which used multiple threads<br>
each communicating via shared memory.<br>
Ten or 15 years ago, the only way to get more compute power was to build<br>
a cluster and therefore to write the software to use MPI.  This was<br>
because CPU-devices had a single core (Intel Pentium 3 and 4) and<br>
because it was rare to find motherboards which handled multiple such chips.<br>
Now, with 4 CPU-module motherboards it is totally different.  A starting<br>
point would be to get a 2-socket motherboard and plug 8-core Opterons<br>
into it.  This can be done for less than $1000, not counting RAM and<br>
power supply.  For instance the Asus KGPE-D16 can be bought for $450.  8<br>
core 2.3GHz G34 Opterons can be found on eBay for $200 each.<br>
I suspect that the bleeding edge mass-market 4 core Intel i7 CPUs are<br>
probably faster per core than these Opterons.  I haven't researched<br>
this, but they are a much faster clock-rate at 3.6GHz and the CPU design<br>
is the latest product of Intel's formidable R&D.  On the other hand, the<br>
Opterons have Hypertransport and I think have a generally strong<br>
floating point performance.  (I haven't found benchmarks which<br>
reasonably compare these.)<br>
I guess that many more 8 and 12 core Opterons may come on the market as<br>
people upgrade their existing systems to use the 16 core versions.<br>
The next step would be to get a 4 socket motherboard from Tyan or<br>
SuperMicro for $800 or so and populate it with 8, 12 or (if money<br>
permits) 16 core CPUs and a bunch of ECC RAM.<br>
My forthcoming music synthesis program would run fine with 8 or 16GB of<br>
RAM.  So one or two of these 16 (2 x 8) to 64 (4 x 16) core Opteron<br>
machines would do the trick nicely.<br>
This involves no cluster, HPC or fancy interconnect techniques.<br>
Meep can very easily be limited by available RAM.  A cluster solves<br>
this, in principle, since it is easy (in principle) to get an arbitrary<br>
number of servers and run a single Meep project on all of them.<br>
However, this would be slow compared to running the whole thing on<br>
multiple CPU-cores in a single server.<br>
I think the 4 socket G43 Opteron motherboards are probably the best way<br>
to get a large amount of RAM into a single server.  Each CPU-module<br>
socket has its own set of DDR3 RAM, and there are four of these.  The<br>
Tyan S8812:<br>
<a href="" target="_blank"></a><br>
has 8 memory slots per CPU-module socket.  Populated with 32 x 8GB ECC<br>
memory at about $80 each, this would be 256GB of memory for $2,560.<br>
As far as I know, if the problem requires more memory than this, then I<br>
would need to use multiple servers in a cluster with MPI communications<br>
via Ethernet or Infiniband.<br>
However, if the problem can be handled by 32 to 64 CPU-cores with 256GB<br>
of RAM, then doing it in a single server as described would be much<br>
faster and generally less expensive than spreading the problem over<br>
multiple servers.<br>
The above is a rough explanation for why the increasing number of<br>
CPU-cores per motherboard, together with increased number of DIMM slots<br>
per motherboard with increased affordable memory per DIMM slot means<br>
that many projects which in the past could only be handled with a<br>
cluster, can now be handled faster and less expensively with a single<br>
This "single powerful multi-core server" approach is particularly<br>
interesting to me regarding writing my own programs for music synthesis<br>
program or physics simulation.  The simplest approach would be write the<br>
software in single-threaded C++.  However, that won't make use of the<br>
CPU power, so I need to use the inbuilt multithreading capabilities of<br>
C++.  This requires a more complex program design, but I figure I can<br>
cope with this.<br>
In principle I could write a single-thread physics simulation program<br>
and access massive memory via a 4 CPU-module Opteron motherboard, but<br>
any such program would be performance limited by the CPU speed, so it<br>
would make sense to split it up over multiple CPU-cores with multithreading.<br>
For my own projects, I think this is the way forward.  As far as I can<br>
see, I won't need more memory than 256GB and more CPU power than I can<br>
get on a single motherboard.  If I did, then I would need to write or<br>
use MPI-based software and build a cluster - or get some time on an<br>
existing cluster.<br>
There is another approach as well - writing software to run on GPUs.<br>
Modern mass-market graphics cards have dozens or hundreds of CPUs in<br>
what I think is a shared, very fast, memory environment.  These CPUs are<br>
particularly good at floating point and can be programmed to do all<br>
sorts of things, but only using a specialised subset of C / C++.  I want<br>
to write in full C++.  However, for many people, these GPU systems are<br>
by far the cheapest form of compute power available.  This raises<br>
questions of programming them, running several such GPU board in a<br>
single server, and running clusters of such servers.<br>
The recent thread on the Titan Supercomputer exemplifies this approach -<br>
get as many CPU-cores and GPU-cores as possible onto a single<br>
motherboard, in a reasonably power-efficient manner and then wire as<br>
many as possible together with Infiniband to form a cluster.<br>
Mass market motherboards and graphics cards with Ethernet is arguably<br>
"Beowulf".  If and when Infiniband turns up on mass-market motherboards<br>
without a huge price premium, that will be "Beowulf" too.<br>
I probably won't want or need a cluster, but I lurk here because I find<br>
it interesting.<br>
Multi-core conventional CPUs (64 bit Intel x86 compatible, running<br>
GNU-Linux) and multiple such CPU-modules on a motherboard are chewing<br>
away at the bottom end of the cluster field.  Likewise GPUs if the<br>
problem can be handled by these extraordinary devices.<br>
With clusters, since the inter-server communication system (Infiniband<br>
or Ethernet) - with the accompanying software requirements (MPI and<br>
splitting the problem over multiple servers which do not share a single<br>
memory system) is the most serious bottleneck, the best approach seems<br>
to be to make each server as powerful as possible, and then use as few<br>
of them as necessary.<br>
 - Robin         <a href="" target="_blank"></a><br>
</blockquote></div><br><br clear="all"><br>-- <br><img src=""><br><div></div><div></div><div></div><br>